Леонид был 3-м из 4 сыновей спартанского царя Анаксандрида, однако двое старших сыновей умерли, открыв Леониду путь к власти

Леонид был 3-м из 4 сыновей спартанского царя Анаксандрида, однако двое старших сыновей умерли, открыв Леониду путь к власти. Леонид был предупреждён о существовании тропы и отправил на её защиту тысячу фокийцев. В 481 году до н. э. Ксеркс направил послов в большинство греческих городов-государств с требованием «земли и воды», кроме Афин и Спарты.


За десять лет своего царствования Леонид I не сделал ничего знаменательного, но обессмертил своё имя сражением при Фермопилах (Тёплые ворота). Правитель Ахеменидской ПерсииКсеркс I напал на Грецию летом 480 года до н. э. Навстречу ему выступил Леонид I с отрядом из 300 спартанцев и 5620 воинов из других городов. В 492 г. до н. э. во время военной экспедиции персидского военачальника Мардония была завоёвана Фракия, Македония признала верховную власть персидского царя.

Осознавая силу и военную мощь государства Ахеменидов, все города древней Эллады, кроме Спарты и Афин, приняли унизительные требования. В Афинах послы были преданы суду и казнены. В Спарте их сбросили в колодец, предложив взять оттуда земли и воды. Для переправки огромного войска царь приказал соорудить понтонный мост между Европой и Азией через Геллеспонт.

Когда эти предложения были Леонидом отвергнуты, посол передал грекам приказ Ксеркса сложить оружие, на что, согласно Плутарху, получил легендарный ответ — Приди и возьми (др.-греч.Μολὼν λαβέ)

Женщин и детей из оставленных Афин они предлагали эвакуировать в другие города. В древней Спарте они находились на промежуточном положении между крепостными и рабами. Фокийцы послали бегуна предупредить спартанцев о приближении персов с тыла. Услышав эту новость, Леонид созвал совет. Мнения греков разделились, и в результате разделилось и войско.

Греки закрепились в ущелье Фермопилы с намерением защищать этот узкий проход как можно дольше. Персидской армии, численность которой современные историки оценивают в 200—250 тысяч человек, противостояло, по различным данным, от 5200 до 7700 греков. На месте остались лишь отряды спартанцев, феспийцев и фиванцев, общим числом около 500 воинов. Битве при Фермопилах и другим событиям греко-персидских войн также уделяли значительное внимание жившие намного позже античные историки Диодор, Плутарх и Юстин.

У Ксеркса также были и другие амбициозные планы (в частности, сделать полуостров Афон островом)

Дарий желал отомстить участвовавшим в восстании грекам, которые были ему неподвластны. Об эксцентричности Ксеркса также свидетельствует его реакция на то, что во время бури был уничтожен недавно построенный мост через пролив. Афиняне также готовились к предстоящей войне. В 482 году до н. э. под руководством Фемистокла они приняли решение создать мощный флот из трирем для войны с персами.

Технически выполнить постановления общегреческого конгресса было сложно в связи с разрозненностью древних греков, враждебностью между ними и междоусобными войнами

Для сражения со всей армией Ксеркса требовались объединённые усилия всех греков. Перед лицом общей опасности на нём был заключён союз и прекращены междоусобные войны. В греческие колонии были отправлены посольства с просьбой о помощи. Конгресс собрался вновь весной 480 года до н. э. Представители из Фессалии предложили грекам сделать попытку остановить войско Ксеркса в узком ущелье Темпе на границе Фессалии и Македонии.

Расположив свои силы в самых узких местах на пути морской и сухопутной армий Ксеркса (Фермопилы и пролив около мыса Артемисий), греки нивелировали численное превосходство противника

Вскоре после этого Ксеркс со своей армией переправился через Геллеспонт. Путь в южную Грецию (Беотию, Аттику и Пелопоннес) проходил через узкое Фермопильское ущелье. Данная стратегия была одобрена общегреческим конгрессом, хотя представители некоторых пелопоннесских городов были не согласны с таким решением.

Предложение защищать только Коринфский перешеек было неприемлемо для греков из полисов вне Пелопоннеса. Афиняне, на что указывал Фемистокл, в таком случае отплыли бы со всем своим флотом в Италию искать новое место для поселения. Согласно Геродоту персидское войско состояло из около 2,64 миллиона воинов и такого же количества обслуживающего армию персонала. Он считал, что в персидской армии находилось 60—80 тысяч человек.

Ксеркс намеревался покорить Элладу за счёт подавляющего численного превосходства как сухопутных, так и морских сил. Войско Ксеркса состояло из представителей множества народов и племён, подвластных империи Ахеменидов. Воины каждой народности имели собственное оружие и доспехи.

На вооружении они имели короткие копья и большие луки с камышовыми стрелами. Воины других племён были вооружены значительно хуже, в основном луками, а зачастую просто дубинками и обожжёнными кольями. Из защитного снаряжения кроме щитов Геродот упоминает у них медные, кожаные и даже деревянные шлемы.

Открытым остаётся вопрос об участии илотов в Фермопильском сражении. Во время греко-персидских войн их использовали в качестве легковооружённых воинов. Затем, облачившись в доспехи, он приказал вести его к бойцам. Из-за этого в греческой фаланге воины должны были держаться плотной линией так, чтобы каждый гоплит прикрывал своего соседа слева, будучи прикрытым соседом справа. Для грека потерять щит в бою считалось бесчестьем, так как он использовался не только для собственной безопасности, но и для защиты всей шеренги.

Греки встретили их в теснине лицом к лицу, в то время как другая часть греков оставалась на стене. Царь Леонид расположил своё войско спереди от фокийской стены в самом узком месте ущелья. Леонид был женат на Горго, своей племяннице, дочери старшего брата Клеомена (Клеомен был рождён от другой матери). Независимо от Геродота битву описал живший при дворе персидского царя Артаксеркса IIКтесий из Книда в своём произведении «Персидская история».